Poluição marinha por plásticos esconde um tóxico neurológico em nossos alimentos

Poluição marinha por plásticos esconde um tóxico neurológico em nossos alimentos
Fonte: Phys
Tradução livre

Em meados da década de 1950, gatos domesticados em Minamata, no Japão, misteriosamente começaram a convulsionar e cair na baía. O povo de Minamata teve sintomas semelhantes logo depois, perdendo a capacidade de falar, se mover e pensar.

A Chisso Corp., uma empresa química japonesa, despejou mais de 600 toneladas de mercúrio na baía entre 1932 e 1968 através das águas residuais da empresa. 1.784 pessoas foram mortas lentamente ao longo dos anos, enquanto os médicos se esforçavam para encontrar a causa das mortes que compartilhavam sintomas estranhos.

A doença de Minamata Bay é uma doença neurológica em que o envenenamento por metilmercúrio causa comprometimento a longo prazo do sistema nervoso central. A Convenção de Minamata sobre Mercúrio surgiu no início de 2013 como um tratado ambiental internacional que visa limitar a poluição global por mercúrio, com atualmente 112 países. Embora a Agência de Proteção Ambiental e outras organizações governamentais em todo o mundo tenham desde então limitado o mercúrio que entra nas águas superficiais de empresas de energia e outras empresas, esse tóxico tem uma nova e poderosa avenida para o cérebro humano: a poluição plástica marinha .

“A concentração de mercúrio no nível da superfície do oceano é provavelmente três ou quatro vezes maior hoje do que há 500 anos”, disse o Dr. Carl Lamborg, professor associado do departamento de ciências oceânicas da Universidade da Califórnia em Santa Cruz.

O metilmercúrio faz sua jornada para o nosso prato de jantar na cadeia alimentar, desde os menores organismos do ecossistema marinho – fitoplâncton e zooplâncton – até peixes e humanos.

A Dra. Katlin Bowman, pesquisadora de pós-doutorado da UCSC, está pesquisando como o mercúrio entra na cadeia alimentar. Através da metilação, o mercúrio no oceano se torna o metilmercúrio, uma forma orgânica do elemento. É muito mais perigoso, porque se concentra facilmente durante a viagem na cadeia alimentar . Os tóxicos dos metais pesados ​​aderem naturalmente aos plásticos na água, contribuindo para a questão da poluição por mercúrio ao criar bombas extremamente concentradas de “alimentos para peixes” de produtos químicos perigosos, disse ela.

“O plástico tem uma carga negativa, o mercúrio tem uma carga positiva. Os opostos se atraem para que o mercúrio grude”, disse Bowman.

Os microplásticos estão mais concentrados com metilmercúrio como resultado de sua maior área superficial, aprisionando partículas tóxicas nas muitas dobras e espaços apertados.

“Os microplásticos são definidos como um pedaço de plástico com menos de cinco milímetros de tamanho”, disse Abigail Barrows, pesquisadora marinha do College of the Atlantic. “Eles cobrem todo um conjunto de coisas”. Isso inclui microesferas em produtos para cuidados pessoais e microfibras que se quebram das roupas. À medida que os sacos , garrafas e utensílios plásticos se degradam com o tempo, eles se tornam microplásticos.

“Se os microplásticos aumentarem a taxa de atração de metilmercúrio, então os microplásticos no ambiente poderão aumentar indiretamente a quantidade de mercúrio que se acumula nos peixes”, disse Bowman.

Dois conceitos-chave pioram o impacto do metilmercúrio: bioacumulação e biomagnificação.

Com a bioacumulação, o metilmercúrio nunca sai do corpo.

“Quanto mais o peixe vive, ele continua comendo mercúrio em sua dieta e não o perde, então acaba concentrando níveis muito altos de mercúrio em seus tecidos”, disse Nicholas Fisher, professor eminente da Universidade Estadual. de New York Stony Brook. “O metilmercúrio também se biomagnifica, o que significa que a concentração é maior no predador do que na presa”.

De acordo com o Mercury Issue Briefing de 2012 da Comissão Europeia, os predadores de nível superior têm mais de 100.000 vezes mais metilmercúrio armazenado em seu sistema em comparação com as águas circundantes.

No entanto, nosso foco deve estar na questão da poluição plástica, e não na descarga de mercúrio.

“O mercúrio oscila entre o ar e o oceano com muita facilidade”, disse Lamborg. Enquanto essa toxina circula pelo ambiente em ciclos regulares, os plásticos servem como um ímã para o mercúrio, prolongando sua vida útil no oceano e canalizando-o para a boca do plâncton e dos peixes. Quando as pessoas comem frutos do mar afetados, também comem o metilmercúrio concentrado.

O desastre da baía de Minamata já expôs os efeitos terríveis do envenenamento por mercúrio. A EPA e outras agências internacionais aprovaram regulamentos desde a década de 1970, como a Lei da Água Limpa e a Lei da Água Potável, que reduziram significativamente as emissões de mercúrio nas águas superficiais. No entanto, de acordo com um relatório publicado pela Science em 2015, os oito milhões de toneladas métricas de plástico que entram no oceano a cada ano garantem que o problema só vai aumentar.

“O plástico produzido está prestes a dobrar nos próximos 20 anos”, disse Barrows. “Então, acho que é aí que precisamos nos concentrar em termos de preocupação com o meio ambiente”.

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